Hace tiempo, las sensaciones de hormigueo en el cerebro eran una rareza psicológica indescriptible. Hasta que de repente se convirtieron en un fenómeno de YouTube.

Cuando Jennifer Allen veía vídeos sobre el espacio, a veces experimentaba una extraña sensación: como si algo le hiciera cosquillas en el cerebro y una onda cálida se extendiera por su cráneo. Le gustaba la sensación, pero no sabía qué la causaba; nunca se había encontrado con ella. Desde entonces, empezó a buscar una explicación en Internet. Pero durante mucho tiempo su búsqueda no dio resultados.

No fue hasta diez años después cuando pudo encontrar descripciones similares de sus sensaciones. Alguien escribió una entrada en un blog titulada «Sensaciones extrañas pero agradables». En los comentarios de la entrada, muchas personas empezaron a compartir vídeos y audios aleatorios de Internet de alguien cepillándose el pelo o abriendo un candado estropeado. Todos estos vídeos contenían una especie de dulzura difícil de describir. Algunos insistieron en la necesidad de la investigación científica para entender mejor estas sensaciones, otros se preocuparon por las implicaciones sociales: ¿son pervertidos? ¿O se trata de algún tipo de enfermedad?

3dio, uno de los micrófonos más populares para contenidos ASMR

Allen participó activamente en estos debates e incluso intentó realizar un estudio. Comentó que la sensación la tranquilizaba, pero consideró que hacía falta un nombre más preciso y riguroso que el de «placer cerebral» para atraer el interés científico. En febrero de 2010, ese nombre salió a la luz: respuesta sensorial meridional autónoma o ASMR.

Grupo ASMR en Facebook

Pronto creó un «Grupo ASMR» en Facebook, donde la gente seguía compartiendo enlaces a diferentes vídeos, sólo que ahora no se trataba de sonidos aleatorios, sino de un nuevo género de ASMR. A menudo estos vídeos estaban hechos por mujeres, que contaban algo con sus voces suaves. La primera obra de este género fue el vídeo «Whisper 1 – hello!», publicado en 2009.

Hoy, sin embargo, hay legiones (en su mayoría mujeres, ya que la voz femenina es más suave) que publican unos 500 vídeos nuevos cada día. Mastican chicle ante un micrófono, hojean un libro o simplemente comen algo.

Richard Craig, profesor de psicología de la Universidad de Shenandoah, escuchó por primera vez el término ASMR en un podcast en 2013. Al principio, el tema no le interesaba lo más mínimo hasta que vio un vídeo del artista Bob Ross pintando sus cuadros.

Investigación sobre el ASMR

Después de eso, Richard comenzó a buscar investigaciones sobre el ASMR. No encontró nada académico, sólo páginas web y foros, lo que le llevó a un grupo de Facebook. Se puso en contacto con Allen y realizaron una encuesta online con más de 25.000 participantes. Richard también descubrió la Universidad ASMR, un archivo online de interesantes investigaciones sobre el tema.

Aun así, la comprensión científica del tema sigue avanzando lentamente. La financiación de la investigación sobre el ASMR es difícil de justificar, y la variada naturaleza de los sonidos que evocan sensaciones placenteras puede dar lugar a datos «ruidosos». Hasta ahora, la Universidad ASMR sólo recoge diez estudios. Más de la mitad de ellos se han publicado en las revistas de los autores. Los estudios más serios utilizaron imágenes de resonancia magnética funcional para determinar la actividad del flujo sanguíneo en el cerebro durante estas sensaciones de hormigueo. Los resultados mostraron que el ASMR puede estar relacionado con el «comportamiento afiliativo», que se sabe que libera hormonas para sentirse bien, como la oxitocina.

Richard considera estos hallazgos desde la perspectiva de la biología evolutiva. Cree que el ASMR está diseñado para ayudar a la reproducción y la supervivencia, y señala que los sonidos como el susurro o el cepillado del pelo se parecen mucho a la forma en que los humanos calman a los niños. Pero si el ASMR desempeña un papel clave en la supervivencia, ¿por qué sólo algunas personas lo experimentan? ¿Y por qué es tan relevante ahora la investigación sobre esta sensación?

Cuando el vídeo «Susurro 1 – ¡hola!» acababa de cobrar fuerza en el grupo de Facebook de Allen, Gibi -una de las principales artistas de ASMR en YouTube- estaba en el instituto. Como muchos adolescentes, tenía problemas para dormir. A veces veía YouTube para relajarse y quedarse dormida. Ahí empezó todo.

Gibi ASMR
Gibi ASMR

De los vídeos de maquillaje pasó poco a poco al ASMR. Esa pasión la acompañó hasta la universidad. En 2016, Gibi pensó que podía hacer mejores contenidos por sí misma, y el verano antes de su último año, lanzó un canal con vídeos ASMR regulares, Gibi ASMR. Seis meses después de la graduación, estaba ganando buen dinero con la publicidad, y el canal se convirtió en su trabajo a tiempo completo. Hoy tiene más de 1,8 millones de suscriptores.

Gibi dice que la mayoría de sus espectadores son amables y enérgicos. Dejan miles de comentarios bajo sus vídeos: aprecian su voz y hablan de cómo les ha ayudado a aliviar el insomnio y el estrés. Pero algunos se dejan engañar por su tono amable.

Cuenta que un fan creyó que le hablaba directamente a él. Le envió miles de mensajes y ella acudió a la policía. Otros fans, en cambio, indagaron en su pasado y encontraron viejas fotos suyas del instituto. Este tipo de cosas son habituales en las chicas jóvenes que hacen vídeos ASMR. Gibi se esfuerza por proteger su privacidad. No le dice a nadie su apellido, no le dice a nadie sobre su relación o incluso sobre la ciudad en la que vive. Si un fan se encuentra con ella fuera de su casa, finge estar de vacaciones.

En cualquier caso, el ASMR es algo más que vídeos de YouTube. Y los creadores de contenidos ASMR son algo más que simples blogueros. Yo lo veo como una nueva parte del arte. Relajante, agradable y que ayuda a dormir a mucha gente.